Antonio de Alzate y Ramírez y su contribución a México


Luis Navarro García

Madrid, España, 29 de noviembre 2021

Ilustre personaje mexicano de nombre José Antonio de Alzate y Ramírez, bastante desconocido para muchos, pero que sin lugar a dudas se merece una reseña por su contribución a México y al mundo.

Nacido en Ozumba, el 21 de noviembre de 1737, fue todo un polímata: filósofo, teólogo, sacerdote, astrónomo, cartógrafo, geógrafo, historiador, naturalista, botánico y periodista novo hispano. Fue notable su afición por la geografía e historia natural de México, así como por la ciudad y sus pobladores, sus valles, sus minerales, animales y plantas.

Su padre, español, procedía de Guipúzcoa. Su madre era hija del dueño de una hacienda de labor en Ozumba y descendiente de la familia de sor Juana Inés de la Cruz. En su infancia, en la hacienda de sus padres, conoció la vida de los indios, que luego encontraría en la capital y en sus recorridos por el virreinato. Gracias a la buena posición económica de la que gozaba su familia, pudo ingresar a la edad de diez años en el Colegio de San Ildefonso en la Ciudad de México, y el 12 de enero de 1753 recibió el grado de Bachiller en Artes en la Real y Pontificia Universidad de México. El 30 de abril de 1756, recibió el grado de Bachiller en Teología.

Tuvo de joven vocación por las ciencias exactas: la física, la química, las matemáticas, la astronomía, las ciencias naturales, así como por la filosofía y las bellas letras, y sobresalió en el conocimiento de los clásicos latinos. Fue socio correspondiente de la Academia de Ciencias de Francia, y uno de los primeros observadores de la meteorología mexicana. Así también fue miembro del Real Jardín Botánico de Madrid, y de la Real Sociedad Vascongada de Amigos del País.

Gracias a su posición económica desahogada, pudo acceder a estos niveles de estudio importantes, y posteriormente pudo también dedicarse a la investigación y divulgación del conocimiento en sus publicaciones, en las que gastó gran parte de su herencia, así mismo en su biblioteca, museo de historia natural, colecciones arqueológicas, de instrumentos de astronomía y física.

Escribió de botánica y de zoología, e hizo observaciones científicas; entre sus más importantes, acerca de las golondrinas, los colibríes, la cría de cochinillas, o el gusano de seda entre otros. Se dedicó también al estudio de la flora y de la agricultura de México. Empleó muchos años en la observación de los astros y fenómenos meteorológicos, y fueron importantes sus comentarios referentes a la aurora boreal, que aparecieron publicados en la «Gazeta de literatura de México» del 19 de noviembre de 1789.

Presenta en 1767 al ayuntamiento el “Proyecto para desaguar la laguna de Tezcoco y, por consiguiente, las de Chalco y San Cristóbal”. En 1768 entrega también al ayuntamiento una memoria sobre el cacao y otra sobre mejora de distribución de aguas a la ciudad. Publicó en el Diario Literario de México, cuyo primer número apareció el 12 de marzo de 1768, en total se publicaron 8 números, contiene diversas noticias sobre ciencia, agricultura, relojes, la máquina de vapor, etc.

Se imprimió en la Imprenta de la Biblioteca Mexicana y fue suprimido por orden del virrey marqués de Croix «por justos motivos» según decreto del 15 de mayo de 1768. El ayuntamiento, en 1769, le encargó, junto con José Ignacio Bartolache, la observación del tránsito de Venus desde las casas consistoriales. Realizó y publicó diversas observaciones sobre Venus, Mercurio, los satélites de Júpiter, el eclipse de Luna y observaciones meteorológicas.

Prosiguió su elaboración de planos de México y del virreinato, que tienen una intención geográfica, pero también histórica, en los dedicados a los viajes de Hernán Cortés, y eclesiástica en los de las parroquias, curatos y derechos de la Iglesia.

En 1772 publicó los Asuntos varios sobre ciencias y artes, en total se publicaron 13 números entre el 26 de octubre de 1772 y el 4 de enero de 1773. Se imprimió también en la Imprenta de la Biblioteca Mexicana y fue suprimido por orden del gobierno. En 1778 dirige al mismo virrey un ensayo sobre el lino y el cáñamo. Se interesó por las producciones agrícolas y las subsistencias y así publica, en 1786, sus consejos para tiempo de crisis.

Su tercera publicación periódica se tituló «Observaciones sobre la física, historia natural y artes útiles». De ella aparecieron catorce números entre principio de marzo de 1787 y, probablemente, febrero o marzo de 1788. Publica preferentemente textos breves y pocos artículos extensos. Se imprimió en la imprenta de José Francisco Rangel y dejó de publicarse por decisión del propio Alzate.

El 15 de enero de 1788 apareció el primer número de su «Gazeta de literatura de México», el último número de ella se publicó el 22 de octubre de 1795, suspendida por orden superior, seguramente relacionada con un conflicto suscitado por textos publicados contra el virrey Revillagigedo o como efecto del cambio suscitado por la Revolución Francesa. El último párrafo, del último número, dice: «Algunos indiscretos piensan que las noticias que presentan las gacetas son efímeras; no es así, reviven a cierto tiempo y son el verdadero archivo de que se valen los que intentan escribir la historia de un país».

​En 1831, se publicó una edición en 4 tomos con el título: «Gacetas de Literatura de México», impresa en Puebla, en la oficina del Hospital de S. Pedro, a cargo de Manuel Buen Abad.

A su muerte, en Ciudad de México el 2 de febrero de 1799, fue sepultado en el Convento de la Merced de la Ciudad de México​. El homenaje más perdurable a su memoria fue la creación de la Sociedad Científica Antonio Alzate en 1884, que en 1930 pasó a ser la Academia Nacional de Ciencias Antonio Alzate. Su pueblo natal fue renombrado en 1879 como Ozumba de Alzate en su honor.

Cabe destacar entre sus inventos, uno universal, que ha hecho ahorrar millones de litros de agua y no ha sido otro que el flotador del baño u obturador, el cual llevó a cabo en 1790. Creador también de innumerables planos y mapas de la gran Tenochtitlan en 1789.

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